Renseigner une base de données  sur les monastères : le cas de l’abbaye Saint-Étienne de Baignes (Charente)

Les journées d’étude organisées à Limoges par l’ANR Col&Mon les 15-16 décembre 2017 sous la houlette d’Anne Massoni et Noëlle Deflou-Leca ont été l’occasion de présenter une recherche en cours sur le réseau monastique de l’abbaye Saint-Étienne de Baignes. Celle-ci est effectuée dans le cadre du projet de la chaire monastique Aquitania monastica dirigée par Cécile Treffort (CESCM-université de Poitiers) autour de l’implantation monastique en Aquitaine du Nord et financée par la région Nouvelle-Aquitaine (2016-2019). La discussion a porté sur la façon de remplir la base de données Monastères et des questionnements qui découlaient de cet exemple concret.

Renouvellement de notre approche historique au prisme de la base Monastères

La base Monastères est un outil permettant d’extraire – et par là même de mettre en valeur – un certain nombre de données historiques relatives à un site. Les différents champs à remplir (plus d’une vingtaine) se divisent en quatre thématiques autour :

  • de l’identité générale du site étudié (vocable, type de communauté) et sa localisation géographique et ecclésiastique
  • la chronologie (première date d’attestation, consécration) et les différents statuts du monastère entre la première occupation du site et sa disparition
  • la vie régulière et l’observance (règles observées, coutumier adopté, saints vénérés)
  • l’archéologie et l’architecture du site (connaissance des bâtiments conservés ou fouillés).

Si, à première vue, l’alimentation de cette base paraît simple et rapide, la réalité est tout autre. Elle nécessite en effet la reprise complète du dossier historiographique et historique de Baignes avec un angle de vue totalement nouveau.

Saint-Étienne de Baignes, située dans le département de la Charente, est une des plus anciennes abbayes de Saintonge avec celles de Saint-Jean-d’Angély (17) et Saint-Liguaire (79). Elle faisait partie de l’ancien diocèse de Saintes jusqu’en 1801, date à laquelle elle a été rattachée à celui d’Angoulême. Plusieurs recherches ont été consacrées à son histoire1, particulièrement à son cartulaire édité dès le xixe siècle par l’abbé Cholet2. Daté de la fin du xiie siècle, il conserve près de 549 chartes dont la plus ancienne remonterait à 996 et la plus récente à 1247. Les vestiges architecturaux de l’église encore en élévation ont également fait l’objet de quelques travaux universitaires3. Plus récemment, les aspects archéologiques, avec notamment une prospection géophysique au sud de l’église, ont permis de dresser quelques pistes de réflexions sur l’emplacement des bâtiments communautaires4. Malgré tout, aucune synthèse sur cet établissement n’existe et personne ne s’est intéressé, jusqu’à ce jour, au réseau de dépendances de l’abbaye.

Le dépouillement du cartulaire a permis de répondre à un certain nombre de questions concernant la chronologie et les divers statuts du monastère. Toutefois, la date de première attestation de l’établissement n’est pas assurée : la légende la ferait remonter à Charlemagne en 769 (d’après la chronique dite Saintongeaise, du pseudo-Turpin datant du xiiie siècle5). Si le contexte des origines de l’abbaye reste flou, une première preuve de vie monastique se rencontre entre 996 et 1031, avec la mention de plusieurs moines impliquant la présence d’un établissement gouverné par un abbé dont on ignore cependant le nom. Entre 1032 et 1036, apparaît un certain Adémar élu alors abbé de Baignes. Puis le 15 mai 1063-1064, l’église est consacrée, ce qui suppose sa reconstruction ou une partie de celle-ci. L’abbaye, dès le départ, suit la règle de saint Benoît comme plusieurs chartes le rappellent. L’établissement apparaît sous différentes désignations au fil des documents. Nous rencontrons à la fois monasterium, ecclesia, basilica, congregatio ou cenobium sans qu’aucun de ces termes n’apparaisse plus important l’un que l’autre.

Abbaye Saint-Étienne de Baignes (16)- Région Nouvelle-Aquitaine, inventaire du patrimoine culturel (P. Moisdon – 2014) 6

Le cartulaire nous renseigne également sur une période de conflit entre les abbayes de Baignes et de Cluny entre la fin du xie siècle et le début du xiie siècle. De premières oppositions apparaissent dès 1097 à la mort de l’abbé Gislemond où l’abbaye est confiée à Cluny, mais finalement cette dernière y renonce. Entre 1109 et 1112, les moines de Baignes traversent une nouvelle étape difficile où l’établissement, sous l’impulsion d’un ou plusieurs religieux du monastère Saint-Eutrope de Saintes, est à nouveau donné à Cluny (confirmation de la donation en 1110 par Pierre II, évêque d’Angoulême). Après deux voyages à Rome et plusieurs conciles, l’abbaye retrouve son indépendance en 1112. Ce contexte conflictuel a fourni l’occasion, dans ces journées d’étude, d’évoquer la difficulté d’intégrer dans la base de données ces moments où l’abbaye se retrouve entre deux eaux d’un point de vue statutaire, entre indépendance d’une part et rattachement à l’abbaye de Cluny, d’autre part. Même si les champs libres permettent d’expliquer cette situation, la question a porté sur la façon dont la cartographie pourrait faire apparaître cette information. D’autant que cette problématique est loin d’être propre à l’abbaye charentaise et se rencontre souvent ailleurs pour cette période

Réseau et logiques d’implantation

Pour étudier le réseau monastique de Baignes, deux chartes du cartulaire retiennent particulièrement notre attention. La première est celle de Pierre III de Confolens, évêque de Saintes, de 1121 (ch. 2) qui dresse une liste de 35 églises dépendantes de l’abbaye. La seconde est une bulle du pape Grégoire IX, du 1er avril 1232 (ch. 550). La liste des églises est passée à 53. On se heurte ici à un problème essentiel, celui de la terminologie et de la fonction de ces documents. En effet, la porosité du terme ecclesia, pouvant désigner à la fois une église paroissiale et une église dépendante d’un monastère doit être soulignée. Il faut alors faire une recherche minutieuse dans les index et l’ensemble du cartulaire pour trouver des témoignages de prieurés. Le terme prioratus n’apparaît nulle part (même après 1179 où il est officialisé à Latran III) ; en revanche ceux de prior, monachus ou capitulum sont des indices précieux indiquant que nous sommes là en présence d’une communauté de frères et donc par voie de conséquence d’une dépendance monastique. Au total, nous avons, pour l’instant, comptabilisé une vingtaine de prieurés pour les xie-xiie siècles. La plupart de ces implantations sont concentrées dans le diocèse même (environ 40). Les moines de Baignes n’hésitent pas cependant à aller au-delà des limites dans les diocèses voisins d’Angoulême (2), Périgueux (5) et Bordeaux (3), l’ensemble des dépendances se concentrent dans un rayon de 40-60 km autour de l’abbaye. La plupart des donations, d’après le cartulaire, sont faites dans le 3e quart du xie siècle avec un total de 38 (églises et prieurés confondus) ; au xiie siècle, seules 6 sont mentionnées. Tout le temporel de l’abbaye semble donc être mis en place au cours du xie siècle. Les cartes répertoriant ces sites, actuellement disponibles sur internet, soulèvent un problème évoqué lors de notre rencontre : celui de la juxtaposition de données relevant de périodes chronologiques différentes. Pour pallier ce problème, les outils cartographiques développés dans le cadre de Col&Mon permettront à terme de faire apparaître les prieurés dans l’ordre chronologique de fondation.

La localisation de Baignes et de ses dépendances dans une zone de marge entre plusieurs diocèses mais également entre deux comtés, celui d’Angoulême et celui de Saintonge est à prendre en considération. La présence seigneuriale en place à cette époque favorise largement l’abbaye par divers dons et un certain nombre de privilèges. Le lien avec les seigneurs locaux est particulièrement important. À 2 km au nord de l’abbaye se trouve le château de Montauzier dont il ne reste aujourd’hui que deux tours (le manoir de l’abbé Michon ayant été construit en son centre). Le seigneur du site au xie siècle est Arnaud de Montausier, fils de Geoffroy comte d’Angoulême. On peut penser qu’il y avait ici un pôle de pouvoir important avec un castrum lié aux comtes d’Angoulême (et à leur protection). Le cartulaire garde le témoignage de plusieurs autres grands seigneurs ayant favorisé l’abbaye comme ceux d’Archiac, Jonzac, Montguyon, Montlieu-la-Garde ou encore Barbezieux, dont les territoires correspondent à l’aire d’influence de l’abbaye. L’abbaye de Baignes, par sa position stratégique entre le Poitou, l’Angoumois, le Périgord et le Bordelais, devient alors un enjeu d’occupation du territoire aux côtés de prieurés voisins dépendants de l’abbaye clunisienne tels que Barbezieux (16) ou encore Saint-Eutrope de Saintes (17).

Par la multitude des champs à remplir, la base Monastères oblige à se poser un certain nombre de questions et à relire les sources à disposition avec un regard nouveau. Les premiers résultats autour de l’abbaye de Baignes semblent prometteurs pour la suite des recherches. Tout l’intérêt d’un tel outil de travail pour le chercheur réside dans la façon dont il nous permet de renouveler notre approche des réseaux monastiques sur nos territoires.

Pascale Brudy

Ingénieure de recherches – projet Aquitania monastica

Université de Poitiers/CESCM


  1. C. Hubert, « Le légat Gérard d’Angoulême et la résistance de l’abbaye de Baignes à la centralisation clunisienne », Mélanges offerts à René Crozet à l’occasion de son 60e anniversaire, éd. P. Gallais et Y.-J. Riou, Poitiers, Société d’études médiévales, 1966, t. I, p. 515-521 ; R. Favreau, « La région de Barbezieux au Moyen Âge », Regards sur Barbezieux et sa région, catalogue d’exposition, 1983, p. 18-31 ; S. Lafaye, Les monastères de Cluny en Aquitaine (xie – xiiie siècles). Essai de topographie monastique, thèse de doctorat, 3 t., EPHE, 2012.
  2. Cartulaire de l’abbaye de Saint-Étienne de Baignes (en Saintonge), éd. A. Cholet, Niort, 1868.
  3. M. Ortiz, Les débuts de l’architecture religieuse gothique et l’introduction du gothique du nord dans le diocèse d’Angoulême (fin xiie – début xve siècle), thèse de doctorat, Université de Bordeaux III, 2000 et A. Mespoulede, Étude sur l’abbaye Saint-Étienne de Baignes, mémoire de maîtrise, Université de Bordeaux, 2002-2003.
  4. M. Chaillou, « Baignes-Sainte-Radegonde ˗ Abbaye Saint-Étienne, chapelle de la Vierge », ADLFI. Archéologie de la France˗ Informations, Poitou-Charentes, 2008 [En ligne] mis en ligne le 01 mars 2008, consulté le 08 mars 2018. URL : http://journals.openedition.org/adlfi/931.
  5. C. Meredith-Jones, Historia Karoli Magni et Rotholandi ou Chronique du Pseudo-Turpin, textes revus et publiés d’après 49 manuscrits, Paris, 1936.
  6. Pour consulter le dossier de l’inventaire, voir la base Gertrude

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