Charroux : quand l’abbaye occulte le réseau monastique

Les journées d’études organisées par Col&Mon en décembre 2017 ont été l’occasion d’une riche discussion à partir d’une recherche en cours sur les dépendances de l’abbaye de Charroux. La présentation portait plus précisément sur une étude destinée à renseigner la base de données Monastères, dans le cadre d’un projet financé par la chaire monastique Aquitania monastica de Cécile Treffort.
Charroux est une abbaye née à la fin du VIIIe siècle par la volonté de Roger, comte de Limoges, et de son épouse Euphrasie, fille de comte d’Auvergne1. Détaillée dans leur testament, cette fondation de douze moines est placée sous la protection de Charlemagne et devient rapidement l’un des plus importants monastères d’Aquitaine. De nombreuses recherches ont à juste titre été consacrées à son histoire, son architecture (conservée et enfouie) et surtout à ses vestiges matériels (sculptures, inscriptions, reliquaires)2. Dès le XIe siècle, l’abbaye dispose également d’un impressionnant réseau de plus de 200 dépendances dont l’étude n’a pourtant qu’été ébauchée.

Décor de l’abbatiale de Charroux (cliché : Charpentier 1961 – Photothèque CESCM)

Le renseignement de la base de données Monastères nécessite la consultation non seulement des synthèses publiées, mais aussi un retour aux sources. Pour des raisons de faisabilité, les recherches ont été limitées à la documentation publiée. On dispose pour ce faire de l’ouvrage édité par Charles de Monsabert dès 19103. L’érudit y a rassemblé les rares sources conservées aux archives départementales de la Vienne, quelques documents publiés par ailleurs, et surtout la considérable œuvre de copie menée par dom Fonteneau (1705-1780) à partir de manuscrits aujourd’hui disparus.
La recherche en cours confirme en premier lieu l’importance de la base de données Monastères pour renouveler les connaissances et l’attention portée à la terminologie médiévale relative aux communautés religieuses. Dans le cas de Charroux, le vocable abbatia apparaît dès l’origine, mais il n’est enrichi par le terme de monasterium qu’au XIe siècle et il faut attendre 1220 pour que soit mentionné un prioratum. Avant le XIIIe siècle, la reconnaissance du statut de prieuré parmi les simples églises reste ainsi souvent impossible, surtout lorsqu’elles sont mentionnées avec des dépendances (ecclesia cum pertinencis suis) qui peuvent n’être qu’agricoles. La confusion est d’autant plus grande que dom Fonteneau a établi une liste des établissements liés à Charroux, en distinguant les églises des prieurés, mais à partir de manuscrits en partie disparus. Or cet inventaire de 70 communautés associées se réduit à une bonne vingtaine si l’on vérifie précisément dans la documentation disponible. Faut-il dès lors faire confiance à l’érudit ? La réponse affirmative ne résout pas entièrement le problème, puisqu’elle n’éclaire pas la chronologie de la création des prieurés et ne permet donc pas de comprendre les phénomènes sous-jacents à la structuration du réseau…
La question des logiques d’implantation, au cœur de la rencontre de décembre, est encore difficile à aborder. Concernant Charroux, les premiers obstacles apparaissent dès la lecture de la documentation : les sources les plus anciennes étant presque exclusivement des récapitulatifs de possessions, les contextes précis de fondation sont généralement perdus. Les exceptions documentées sont très éloignées de l’abbaye-mère. A. E. Verhultst a en effet bien étudié l’implantation des communautés dépendantes du diocèse de Thérouanne (actuel département du Pas-de-Calais) à la fin du XIe siècle4. Il semble que pour trois sites (Ham-en-Artois, Andres et La Beuvrière), une émulation entre aristocrates ayant fait halte à Charroux lors d’un pèlerinage à Compostelle ait été décisive. Le contexte est différent pour la refondation du monastère de Bardney, dans le diocèse de Lincoln. Pour ce site prestigieux de l’époque carolingienne refondé en 1087 par les moines de Charroux, à l’initiative de Gilbert de Gant, la logique est différente : il s’agirait, selon l’analyse de George Beech et l’expression de Jacques Beauroy, de l’un des premiers exemples de la « conquête cléricale de l’Angleterre » venant stabiliser les succès militaires continentaux5.
En parallèle des sources textuelles, d’autres facteurs déterminant la localisation des sites doivent être pris en compte. Florence Bougnoteau a ainsi, dès 1995, tenté une analyse cartographique pour mettre en évidence l’éventuelle corrélation entre l’implantation des prieurés de Charroux et différents éléments, comme le réseau hydrographique, les routes antiques, les chemins de pèlerinage, etc6. Plus récemment, une étude de Sylvie Refalo Dinet a mis en évidence l’implantation préférentielle des communautés religieuses dépendant d’abbayes-mères poitevines d’une part près du littoral charentais, et d’autre part dans les confins entre le diocèse d’Angoulême et celui de Poitiers7. La compréhension de la géographie politique est également primordiale, notamment pour une abbaye comme Charroux fondée par un comte de Limoges et protégée par le roi des Francs, dans un lieu qui devient en outre au XIe-XIIe siècle capitale du comte de la Marche.
La base de données Monastères est un outil parfait pour reprendre à son fondement un sujet aussi étudié que l’abbaye de Charroux. Qu’on ne s’y trompe pas : renseigner avec précision la multitude des champs qui la compose nécessite au moins autant de temps de préparation (sinon plus) qu’un article scientifique consacré au même sujet. Elle impose en effet une rigueur systématique dans la collecte des données que l’on ne parviendrait probablement pas à maintenir sans elle. On regrettera simplement qu’une démarche aussi chronophage impose une délimitation stricte des sites renseignés aux lieux de résidence de communautés religieuses. Une analyse conjointe des autres types de possessions (églises monastiques simples, biens agricoles…) devra être ajoutée dès que possible pour caractériser plus généralement les aires d’influence des abbayes. Charroux est un exemple de cette nécessité, mais Stéphane Lafaye l’a montré à plus large échelle pour les abbayes clunisiennes d’Aquitaine8.
Par son initiative, Col&Mon porte en tout cas les germes d’un formidable bond de la recherche sur le monachisme médiéval. Avec ses deux bases de données et le développement d’un outil de visualisation cartographique spécifique, il propose en effet de comprendre les logiques d’implantation des communautés religieuses par l’histoire institutionnelle. Ce travail colossal est indispensable et renouvellera en profondeur l’historiographie. Il mérite cependant d’être encore complété, on l’a vu, par une prise en compte de l’histoire économique et politique. Les géomaticiens de Lyon (EVS) intégrés au projet ont ici toute leur importance. Le système d’information géographique spécifique qu’ils modulent actuellement, pour agréger d’autres données historiques géoréférencées, a ainsi de quoi susciter de grands espoirs grâce à un enrichissement des questionnements historiques par l’analyse spatiale et statistique de facteurs multiples.
Il me tarde de mettre en perspective le travail de fourmis nécessaire au renseignement de la base de données Monastères par les outils cartographiques développés dans le cadre de Col&Mon. Rendez-vous donc dans quelques mois pour une histoire de Charroux éclairée par les humanités numériques.

Manon Durier
Ingénieure de recherches – projet Aquitania monastica
Université de Poitiers/CESCM


  1. Jean-François BOYER, Pouvoirs et territoires en Aquitaine du VIIe au Xe siècle : enquête sur l’administration locale, Limoges, Université de Limoges, 2015 (Thèse de doctorat en histoire médiévale).
  2. Voir en dernier lieu : Cécile TREFFORT, « Charlemagne à Charroux : Légendes de fondation, histoire architecturale et création épigraphique », Revue historique du Centre-Ouest, 6 (2007), p. 277-296.
  3. Chartes et documents pour servir à l’histoire de l’abbaye de Charroux, dom P. DE MONSABERT (éd.), Poitiers, Société des Archives historiques du Poitou, 1910 (AHP, 39).
  4. Aadrian VERHULTST, « La fondation des dépendances de l’abbaye poitevine de Charroux dans le diocèse de Thérouanne : Andres, Ham et La Beuvrière », Le Moyen Âge, 69 (1963), p. 169-189.
  5. Georges BEECH, « Aquitanians and Flemings in the Refoundation of Bardney Abbey (Lincolnshire) in the later Eleventh Century », The Haskins Society Journal, I (1989), p. 73-99.
  6. Florence BOUGNOTEAU, Les prieurés et les églises dépendant de l’abbaye Saint-Sauveur de Charroux dans les anciens diocèses de Poitiers, Saintes et Angoulême, Poitiers, Université de Poitiers, 1995 (Mémoire de D.E.A. en histoire médiévale).
  7. Sylvie REFALO DINET, « Comtes, moines et aristocrates : les prieurés charentais des abbayes poitevines (Xe-XIe siècle) », Monastères entre Loire et Charente, Pascale BRUDY, Cécile TREFFORT (dirs.), Rennes, Presses universitaires de Rennes, 2013, p. 41-50, p. 42.
  8. Stéphane LAFAYE, Les monastères de Cluny en Aquitaine (XIe-XIIe siècle). Essai de topographie monastique, 3 vol., Paris, EPHE, 2012 (Thèse de doctorat en histoire médiévale).

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